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 行业动态
新旧更替3G加速退出历史舞台
来源:人民邮电报 

今年开年,已有数家运营商发布了最新的3G业务关停计划。

在美国,四家大型运营商都要在今年关停3G服务。AT&T将于2月关停,Sprint计划3月31日关停,TMobile公司于7月1日关停,Verizon则将在12月关停3G业务。在英国,沃达丰最近宣布了明年关停3G业务的消息,另一家运营商EE也计划明年关停3G。澳大利亚电信公司也透露,将在2024年6月关闭3G网络。

在4G依然强劲、5G蓄势待发的当下,3G正跟随历史的洪流,渐渐远去。

新一波3G业务关停潮涌现

对于很多运营商来说,3G的关停酝酿已久,似乎已经是水到渠成,并无太多可说。

不过在英国,移动通信巨头沃达丰公司对关停3G进行了详细的解释。

沃达丰近日透露,计划2023年关停在英国的3G业务,届时3G用户将迁移到4G和5G网络上。

从技术层面来看,关停3G业务会对部分用户造成影响。对于那些目前拥有4G或是5G手机但仍在使用3G服务的用户来说,只需切换到更高级的网络即可,不会有明显的关停服务感知。对于没有4G/5G设备的用户,只能被迫转向2G服务,或是遭遇服务彻底停滞。而对新技术不熟悉的老年人和农村地区人口也可能受此次关停3G服务的影响。目前,英国约有2.2%的人口没有被4G或5G覆盖。

但沃达丰表示,正在寻求解决方案确保没有人会因为这一转变而“落伍”。该公司正与第三方合作,以帮助提高数字包容性,预计在未来几周内宣布一项专门针对老年人的计划。沃达丰英国公司首席执行官艾哈迈德·埃萨姆强调:“我们的目标是让每个人都保持联系,我们将尽一切努力确保做到这一点。”

关停3G换来资源更优利用

近年来,随着4G的广泛普及和5G的兴起,全球多地的运营商陆续关停3G业务,其背后有多方面的原因。

一方面是由于3G业务已经日暮西山,业务价值日趋下滑。从沃达丰给出的数据可见一斑。沃达丰的3G服务已经在英国运营了17年,曾一度是该公司的支撑业务。但随着网络技术的更新,4G网络启用后,其3G使用量在过去十年中“断崖式”下滑。2013年,沃达丰推出4G商用服务。数据显示,2016年沃达丰网络总使用量中3G数据流量占比仍超过30%,但如今这一数字已经下降到只有4%。而美国AT&T则称,公司只有1%的用户还持有纯3G设备。事实上,AT&T近十年来再也没有发布过纯3G手机了。

为5G让路是另一个重要原因。沃达丰表示,将对3G服务所占用的频谱进行重耕,以支持更先进的服务。在早就启动了3G关停业务的德国,运营商的一大出发点即是要重耕900MHz和2.1GHz频段,将其应用在4G和5G网络上。在西班牙,沃达丰等运营商也表示,关停3G网络后腾退的频谱资源将使网络具有更大的容量,用户可以享受到更高的速率。相比于其他国家的企业行为,马来西亚则是从国家层面做出了3G网关停的计划,旨在升级马来西亚的数字通信基础设施,为5G的推出做准备。而在美国,运营商也有相同的考虑。AT&T目前在850MHz和1900MHz频段拥有3G频谱,在5G网络部署前该公司就开始了相关规划。谈及关闭3G网络的计划,AT&T称:“为了更好地支持我们网络上的高数据使用量,我们正在淘汰3G网络,以提高下一代技术的容量。”为此,早在两年前,美国运营商就停止激活3G设备,敦促用户在服务关停前自然升级到支持新网络的设备。

此外,在运营商日渐重视碳排放的当下,关停3G业务也成了减排的一个重要举措。沃达丰此番就特别指出,关停3G业务不仅是为了确保所有用户都能获得更高质量的连接和服务,而且对环境保护也有好处。沃达丰称,5G网络的能源效率是3G网络的十倍,因此关停3G业务将在帮助沃达丰实现2027年碳中和目标方面发挥关键作用。

部分服务会受影响

尽管运营商宣称的关停3G势在必行,但是不可否认,由此带来的影响依然存在。

比如,部分旧的Kindle目前只支持3G网络,部分汽车智能服务也会受到影响,后续是否能通过升级解决联网问题仍有待验证。

此外,网络迁移也需要用户花费一番工夫。为此,运营商通常也会对这部分用户给予一定的优惠购机政策,比如对于从3G迁移到4G网络的用户,美国有运营商以10美元的低价为升级用户提供安卓新机。

对于从3G向2G迁移的用户,多数运营商在关停3G的同时会保留2G网络,以为低需求用户保留一个可选的路径。

之所以保留2G网络,是因为存在大量依赖2G的应用,比如M2M和早期的物联网设备、支付终端、安全系统和其他基于GSM的解决方案等。

此外,维持2G业务还可以确保功能手机用户不会被“遗忘”。尽管如今智能手机风靡,但仍有大量用户使用功能电话进行基本语音通话和短信通信。尤其是在50岁以上的年龄段中,有大量人尚未使用智能手机。且此前有调查显示,相当多的功能手机用户出于个人习惯和使用成本等原因不愿更换终端。因此,保留2G业务可以满足这部分人的需求。

也正是考虑到以上原因,沃达丰在英国特别强调会保留2G业务。关停3G业务后,大量低功耗物联网设备如智能电表等,将继续利用广泛的2G服务进行机器对机器通信。此外,在一些升级网络困难的地区,保留2G网络可以为民众提供最基本的通信服务。

如今看来,由于技术的更新,关停旧网络正成为越来越多运营商的选择。但在关停旧网的过程中,运营商仍要全方面考虑现有客户的需求,找到妥善的替代方案。